Villanueva’s Public Library / Meza + Piñol + Ramírez + Torres

Architects: Carlos Meza, Alejandro Piñol, Germán Ramírez, Miguel Torres
Location: Villanueva,
Collaborators: Andrés Rodríguez Cabra y Diana Pizano
Client: National Ministry of Culture, Casanare Government
Graphic design, logo & artwork: Santiago Piñol
Builder: UT Quimper: Ing. Camilo Blanco y Arq. Óscar Pontón
Project year: 2006
Site Area: 2,500 sqm
Constructed Area: 1,551 sqm
Photographs: Nicolás Cabrera, Alejandro Piñol


If sustainable buildings can be understood as the resourceful result from the use of local materials, local workforce, economical restrictions, climatic particularities and a projected low maintenance, the Public Library for the tropical city of Villanueva in Colombia can be understood as such.

Before the project had to face with such realities, we began intuitively with a strong urban spatial proposal, dressed in a minimal handcrafted technical solution. Also, and because it was the result of a national public contest won against all odds by four young architects, the ingenuity of the project’s radical proposals met with the crude reality (and lots of engineers, experts, etc), resulting in the end in a built fresh statement.

Rational programme

It’s a building consisting of two different compact volumes, one houses the public library in the second floor and the complementary program in the first floor (theatre, kids library, administration offices, work spaces, bathrooms), and the other volume shelters a public corridor-plaza.

Materials as political agents

Each of these volumes is built in separate techniques and materials, one in stone gabions (taken under permission from a nearby river) and the other one in pine (taken from an ecologically controlled planted forest). In the middle, five metallic white lattice boxes group the program, allowing the air to run though and also creating an open atmosphere where you can see both the and the stone. The final outside image renders a monumental project given its scale in the context, but a the same time a down-to-earth sort-of craftsmanship result, an hommage to local made-by-hand objects for the daily life , in short, a minimal tropicallized modern building built for/out of the site.

Context is everything

In a country like Colombia where the overstretched-in-time armed conflict affects everybody in one way or another, a cultural project like VPL can’t escape this fact, even less if you understand that Villanueva was a hotspot in the middle of a local war between armed groups where the civilians suffered the consequences; the building’s technique can be seen as a mediator in the post-conflict process, indirectly becoming a project for renewal, for healing.

The building process attracted attention and many former outlaw militants joined the workforce as “reinserted” civilians. This meant, from the heart of the project that we had to ease the techniques, to be even more inclusive, to reinvent what social means not only in the result but also in the process: workshops had to be improvised within the construction site, where new people kept coming in to offer their hands: quilt strategy. More than housing books, the function offered by the library opens up spaces to rewrite the local history.

Cite: "Villanueva’s Public Library / Meza + Piñol + Ramírez + Torres" 22 Feb 2009. ArchDaily. Accessed 22 May 2015. <>
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    Tuve la oportunidad de conocer la Biblioteca y es interesante la exploracion y combinacion de materiales, ademas acentua perfectamente en el contexto de Villanueva.

  • Lime

    I wish to see interior pics

  • sumera


    i love ideas with straightforwardness of concept, ( in this case local materials and labor, economical, climatic sensitive and projected low maintenance etc ),

    i love the massing of this one, and stone details, ( they were showing a program on rural areas of china on discovery where all boundry walls of a local community are constructed the same way. i mean beautiful!!)

    however! just being a devils advocate! i DO have a problem with such massive use of pine wood in this project specifically where there is a so called “sustainable building

  • alejandro pinyol


    Actually, the pine wood form the building comes from a controlled plantation, quite extensive for two reasons: one, it serves as a sustainable wood supply for the many farms in the region, and two, in a long term it is planned for it to the replace the income perceived by oil, which is the main economy in the region. Given that the Library’s location is far from the main cities, the materials are more expensive due to their transport. So, the use of the pine wood served a triple-purpose: not only it meant great savings in transport and thus in CO2 emmisions, nor its bet on alternative energy sources for the near future based on wood and not oil, the final result is that of a 100% naturally ventillated 1500sq.m of interior space without airconditioning systems.

    As a sidekick, the design of the facade modules was intended to reactivate local handwork. Once I heard that luxury is what comes after function: Villanueva’s Public Library could be defined as a luxurious public building (as much as this sounds contradictory), may be because the final outcome not only achieved what it it had to, but went even further by turning its surrounding landscapeS (social, material, climatic…) into a clear architectonic space, where many things dialogue, in contrast to a U.F.O. building, so easy to see nowadays. It’d be too much to say it looks nice, but I do can say that to look at it makes you really feel a sense of rootedness.

    Thank you for the question, yours and any other’s critics or observations are always welcome. And please let us know about the chinese project you mention.

    Alejandro Pinyol

  • jlbr

    Alejandro, I have a question, how was the pine wood used in the project treated? I mean, since it will be exposed to a lot of sunlight and all. Just wondering…

  • Casanreño

    La rquitectura es mas que fachada, o la arquitectura puede ser mas que solo un adorno, la escojencia de materiles para un contexto particular siguiendo un sentido de = no llamemos lugar termino tan prostituido ultimamente= territorio, se identifica de manera primordial en el confort, en el llano la arquitectura efimera ha jugado un papel importante siendo una constante de su propia cultura, refundaciones, techados de paja cada 4 años, contruccion en comunitaria… lo que genera un sentido y una vision de mundo particular…. a lo que voy es que cuando se coje a Herzog y De meroun por que llendo por carretera me encontre con un puto Gavion … no eso no es arquitectura ni del lugar ni de nada , es vil plagio, y cuando ni si quiera se copia bien con un sentido particlar ,como la gran desmaterilizacion del muro que lograron y han estudiado durante años estos arquitectos, es un mal chiste como diria nuestro amigo el guazon. Tenia ganas de escribir sobre este adefecio pero primero queria perder un poco de tiempo en el.Algo de malestar, pues si,en primer lugar la falta de confort al no haber un estudio bioclimatico previo a la construccion, y el hecho de encontrarme en un pstiche europeo en plena llano, una carcel donde deberia reivindicarse la idea de libertad que tanto a identificado al llanero. rejas mil rejas, calor, habitaciones cerradas, celdas y tumbas, y libros pocos muuuy pocos, estantes vacios y mentes vaciadas , aire viciado. solo un poco de maquillaje en la fachada de puerta de establo. llanero no es ganado, y les dejo de tarea averiguar que es!

  • Germán Ramírez

    About JLBRr’s inquiry how the sunlight affects the pine wood is important to understand that it change the color of the wood getting darker, but this is a natural process, since the beginning we were aware of that. However, there is a constraint to protect the wood, the design itself gives certain protection of the sunlight due to the fold that gives certain shadow by the lattice wood. During the design process we decided to have the less harmful procedure to immunize the wood, we chose the autoclaving wood; this gives certain protection from sunlight, guarantees to avoid pesticides and chemical procedures and also for economic reasons in our context is the less expensive one. Also, this process allows having the easiest, no harmful for the environment and less expensive maintenance; it consists to protect the wood with linseed oil.

    Also to be more precise about the “devil’s advocate” (SUMERA) question, the amount of wood used in this project was approximately 27m3, less than the wood required to build a 150m2 wood house, or equivalent to the wood required to build a traditional 200m2 American house, knowing that this is a 1551sqm public library. Wood is par excellence the sustainable material, moreover if it comes from a wood plantation because is the only one that does not generate CO2 during its process (except transportation if is required), on the other hand capture CO2 and released O2. Also is the material that has less embodied energy

  • Germán Ramirez

    Tener la posibilidad de diferentes lecturas (incluyendo aquellas que en su oposición no son afortunadas) es enriquecedor para el proyecto porque permiten hacer precisiones. Para empezar la gramática no solo es exclusiva del lenguaje, también, y en forma alegórica lo es de la arquitectura. Pero debe hacer justicia en ambos casos, una arquitectura que no se sabe componer, que no está bien escrita es una cacofonía, para hacer mas claro el argumento, es análogo cuando un escrito está no está adecuadamente redactado. Aldo Rosi, me comentaba un arquitecto amigo a quien tanto aprecio, decía lo siguiente: “el arquitecto que no escribe es un simple constructor”. Es particular, por no decir paradójico que en algunas ocasiones se encuentran críticas justas y con sentido desde otras disciplinas, o incluso desde personas que son ajenas al lenguaje de los arquitectos. Como anécdota cuando el proyecto fue presentado en Yopal ante autoridades locales y nacionales un funcionario público nos hizo la observación tras presentar el proyecto que “este siempre había estado ahí”.

    Como imagen, el muro en gavión si tiene similitudes en su materialidad la Bodega de Vino de Herzog y De Meuron en California, sin embargo la arquitectura no es un problema de imagen, es un problema espacial y de representación. Plantear un muro arquitectónico en gavión no lo hace exclusivo de nadie, y Villanueva plantea éste ejercicio para hacer uso de una técnica tradicional de estabilización de terrenos en un técnica arquitectónica que sugiere una nueva posibilidad estética, que es coherente con unas circunstancias muy particulares del lugar como ya se ha hecho mención en forma amplia.

    Para empezar se trata de proyectos diferentes. La Bodega de Vino de California tiene una condición muy noble para un edificio, es un lugar que produce vino, la bebida asociada a la vida, presente en actos litúrgicos, con una tradición y una simbología muy sofisticada. La Biblioteca de Villanueva tiene una condición incluso más noble, es una biblioteca pública, es el espacio publico y colectivo para el conocimiento y en su sentido contemporáneo es una espacio que permite construir y aprehender cultura. El emplazamiento de la Bodega es un paisaje abierto, mediterráneo, sujeto a estaciones, escarpado, en el cual el edificio se vuelve mimético porque se diluye en el paisaje. La Biblioteca está en un contexto urbano, en una condición de densidad difusa propia del trópico, absorto en éste particular contexto por la vegetación densa, la Biblioteca no se diluye en el paisaje, construye paisaje, el muro paramenta ciudad, define ciudad, genera un sentido de ciudad continua, por eso se dispone en el borde para dar espacio a la plaza cubierta resguardada por la masa de piedra. Ambos son compactos. La Bodega es un solo elemento que hace justicia a su contexto. La Biblioteca es una sola composición entre masa y vacío, ambos tejidos, uno en piedra, otro en madera, uno es el programa, el otro es la opción manifiesta a lo público y colectivo.

    La libertad es un concepto sublime, tal vez su máxima posibilidad se encuentra en el orden, en el límite, en la definición, quizá no hay algo que pueda generar mayor opresión que la angustia del infinito, o la inestabilidad del caos. La Biblioteca por su composición legitima la opción de un espacio cívico que permite alojar todo tipo de posibilidades colectivas.

    Al mito de la caverna no hay que temerle por aquellos que conocen la luz, tal vez un poco, la opción es la paciencia. Desafortunado que al noble gavión, tan simple y tan sofisticado a la vez sea objeto de peyorativos atributos.

  • RipBang

    Very nice, love the use of Stone Bags as building Blocks. Studio Elastico from the Torino, Italy area created a cemetary perimeter in the north of Italy using a similar system, but rather than using chicken wire, I believe they used square steel wire mesh typically used for concrete patio slab reinforcement with very clean results.

  • Llanero

    Arquitecto Ramirez, esta bien que entienda que la gramática no sólo hace parte del lenguaje, pero no es el único atributo que comparten, de hecho es todo , mas bien hablaríamos de un lenguaje arquitectónico( tanto el lenguaje escrito como el arquitectónico están construyendo una realidad), y al ser la arquitectura un hecho dinámico, que cobra sentido a través de la experiencia de su función, nos encontramos en un largo discurso que tal vez Charles Jenks intentó resolver de manera fallida a comienzos de los ochentas.
    Sin embargo mucho mas atrás un grupo de arquitectos se preocupó por la experiencia antes de llegar a la forma, un grupo de arquitectos que han sido desligados de la teoría arquitectónica: me refiero a los constructivistas rusos y a su visión de la arquitectura como dinamizador social- Advierto sus experimentos se vieron relegados a ser arquitecturas de papel y encontrar el límite de las posibilidades constructivas ( debido a la situación económica a la que llevó el comunismo estos arquitectos se dedicaron finalmente a construir verdadera teoría de la arquitectura, acompañados de filósofos, escritores, pintores, etc.), pero mas allá de los limites de las fuerzas y de las formas , la idea de organizar una arquitectura de nuevas relaciones, es decir cambiar a través del lenguaje arquitectónico la realidad, finalmente dando por sentado que el lenguaje es y ha sido capaz de crear realidad, ( si no me cree mire los noticieros) es un anhelo que ha logrado conseguirse en la arquitectura ,(Bernand Tschumi, Rem Koolhaas, Toyo ito,Alvaar Aalto, Barragan, Lina Bobardi, Ciudad abierta en chile, Anibal Moreno en Colombia, el mismo Salmona solo por nombrar algunos). no hablo de arquitecturas conductistas sino de buscar libertades a través de la arquitectura, el anhelo por propiciar, el aprendizaje interior con todo lo que esto conlleva; el hallazgo y la maravilla.

    Que bueno que habla de Rossi, ahora que conozco los males que lo acompañan. Puedo atreverme a justificar más mi argumento de un edificio italiano moito bello en el llano, divertidísimo, los ideales de la tendenza en pleno llano, ni a Archigram se le hubiera ocurrido, definitivamente admiro a Rossi como dibujante pero no como arquitecto.

    No me hable de las autoridades de Yopal por favor… usted sabe como funcionan los proyectos en esta zona?, .. para ellos el juicio se mide en otras cantidades, hableme de la gente que ha leído en su biblioteca y como ha leído, de los niños acalorados, entre rejas, de los estantes y salones oscuros y además, vacíos.

    Ese proyecto siempre ha estado ahí, y ese es el problema, el llano esta acostumbrado a este tipo de proyectos, no hablo de la forma sino del contenido, otra vez.

    En cuanto al muro de gavión esta bien que lo haga pero con precisión. Seria mejor que la biblioteca no estuviera absuelta del contexto sino que este lo perforara, un poco de vegetación muy bien puesta. Usted ha tenido la oportunidad de conocer el canto de los pájaros en este lugar, o los colores de su vegetación, como en la propuesta de Meza para el Parque de la Reconciliación, veo una paradójica sustracción de sentido. Vaciaron el llano para llevarlo a Bogotá, estoy harto de que los arquitectos construyan paisaje, mejor construyan vivencias, relaciones, emociones. Claro, no digo que lo anterior suprima el catálogo de terminologías académicas, sino que estas no se conviertan en lo esencial construyendo y justificando arquitectura para arquitectos, la biblioteca es más que una composición entre masa y vacío.

    Estoy totalmente en desacuerdo en que la libertad es lo definible, lo legitimo, lo juridico, de hecho encuentro nada mas castrador. En Mexico antiguo no se temblaba ante el dios de la muerte; temblaba ante esa incertidumbre que es la vida del hombre.

    La belleza de esta incertidumbre finalmente se refleja en la vivencia, no programada sino abierta a un sujeto en proceso, dinámico, no estático ni absoluto.

    Aprovecho la oportunidad para regalare un texto anteriormente citado por Josep Quetglas en la revista Quaderns d´ arquitectura i urbanisme núm 174, El pequeño teatro infantil:

    Primera condición: no hay método. ¨En todos los terrenos – y la pedagogía no es una excepción- el interés por el método es una actitud típicamente burguesa¨. La improvisación es el núcleo central, es el estado de animo en el que surgen los gestos significativos.

    Segunda condición: el pequeño teatro infantil proletario no tiene como meta especifica el estreno de una función bien montada. ¨Allí las funciones se producen como de paso, podría decirse que por descuido, casi como una travesura de niños, interrumpiendo así el estudio que, por principio, nunca termina. El director concede poca importancia a estos finales. A él le interesan las tensiones que se resuelven en tales funciones. Las tensiones de trabajo colectivo son las que educan

    Tercera condición ni el director dirige ni el público juzga. En el sentido de que falta un proyecto acabado respecto al cual medir los gestos de los niños, su aproximación gradual corregida. El director influye indirectamente con los materiales los temas, las situaciones que propone. Ambos, director y público, observan. Para la observación – y con ella empieza la educación- toda acción y todo gesto infantil se convierten en señal . No tanto en señal de lo inconciente, de lo latente, reprimido, censurado, como pretende el psicólogo, sino en señal del mundo en que el niño vive y manda (…) Verdaderamente revolucionaria es la señal secreta de lo venidero que se revela en el gesto infantil.

  • Llanero

    post: El texto citado pertenece a Walter Benjamin

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  • JCA

    El proyecto es bueno… es una Biblioteca!
    Es para la gente y es muy valioso desarrollar elementos urbanos que enriquezcan la calidad de vida de lo habitantes de ciudades/pueblos como estos.
    El edificio perfectamente podría estar en cualquier lugar… sin contexto; pero a la vez la intención del arquitecto quizás fue sembrar una nueva imagen para prolioferar su propio contexto?

    1. Sin contexto, por que responde a toda una moda del “starchitecture” y a un afán de protagonismo que vemos a diario… además de una fijación contemporánea por las pieles y los rectángulos atadas a una desesperada intención de excusar la edificación con términos ecológicos (que es aceptable hasta cierto punto, bien por que quienes seriamos los arquitectos sin un ego y un negocio que promocionar)

    2. Con contexto, por que sus alrededores de repente, carecen de una identidad fuerte, característica… solo se encuentra aquella representación de una arquitectura falta de recursos y de planeación. A lo que esto plantearía una pauta de cómo el diseño de la arquitectura contemporánea puede empezar a propagarse en este lugar.
    Encuentro muy valiosa la semilla de actualización a lo contemporáneo. Me pregunto: Seguirán los pre-fabs rectangulares con fachadas como pieles sobrepuestas a una mampostería? Para crear un look de diseño grafico? O de contenedor?

    Ahora, encuentro la edificación, muy bien hecha. El trabajo de metales está muy bien logrado, tanto el metal estructural como el metal arquitectónico.

    Solo dos cosas no me terminan de convencer… la piedra de rio (por mas permiso que le den) es difícil entender como el hecho de extraerla directamente de un rio puede ser ecológicamente responsable, y para crear un piel que es de lectura estructural mas no lo es.
    Y lo otro son los asientos de concreto en el corredor… muy interesantes un poco deconstructivistas, con forma y proporción! Ole! Pero es una biblioteca… se espera que le gente se quede, que se siente, que disfrute el lugar… los encuentro un tanto “despedidores” además de tener unas esquinas puntudas algo de que cuidarse cuando se pase por allí.

    • Llanero

      Usted Ha estado en la Biblioteca?

      1. La mayoría de proyectos realizados en el llano no tienen como primera prioridad “la gente”, ya que el sistema de regalías obliga a gastar el dinero y además da posibilidad de repartir buenas tajadas para los funcionarios públicos.

      2. Si es para la gente, la gente necesita confort Bioclimático, para concentrarse en una actividad como la lectura, creo que eso se hace en la biblioteca, la cual no tiene, posee espacios insuficientes, acalorados y poco iluminados, siendo muchísimo mas cómoda y adaptable cualquier arquitectura popular de techo de palma.

      3. pura imagen está bien lograda la biblioteca en ese sentido está bien “hecha” pero mas bien esta “hecha “para el portafolio de los arquitectos y no para sus usuarios.

  • Javier Rodriguez-Motta

    Que excelente ejemplo arquitectonico del Diseno Colombiano con su arquitectura vernacular.
    Kudos por los disenadores del proyecto.

  • pink zagor

    i don’ t quite understand the zoning of functions, i can distinct the auditorium and entrance on the ground floor plan, but i’m not sure about the location of the children library, cafeteria and the administration in the horizontal plan. same pproblem with the first floor. anybody help me? tnx

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